小行星追逐地球?一颗特洛伊小行星被证实,4000年内不会改变方向

原标题:小行星追逐地球?一颗特洛伊小行星被证实,4000年内不会改变方向

一颗小行星正朝着我们地球的方向飞驰,但幸运的是,这颗小型太空岩石实际上不会与地球相撞。

一个国际天文学家小组证实了第二颗地球特洛伊小行星(Trojan asteroid)的存在,命名为 “2020 XL5”,两年后科学家们首次相信他们观察到了这颗天体。

由巴塞罗那大学研究员 托尼·桑塔纳-罗斯(Toni Santana-Ros) 领导的团队在《自然通讯》杂志上发表了他们的发现。他们还概述了前往 2020 XL 5的潜在计划,以及未来可能发现的任何特洛伊小行星。

科学家证实存在第二颗特洛伊地球小行星!

特洛伊小行星一般指的是与行星共用公转轨道、一起围绕太阳运行的小型太空岩石(小天体)。虽然科学家们很早就知道特洛伊小行星的存在,并从天体力学的角度证明是可行的。然而,地球特洛伊小行星更难找到,因为这些天体通常可以在非常靠近太阳,在这种情况下,视觉通常更差,再加上来自黄道光的更高背景,进一步增加了这些搜索的难度。而且观察时间窗口通常非常小,往往只能在日出前不久观察到。

2020 XL 5成为第二个被发现的特洛伊地球小行星,直径约为 0.62 英里(1 公里)——第一个被称为 2010 TK7 的小行星的存在于 2011 年得到证实。作为参考,特洛伊小行星 2010 TK 7的直径为 0.18 英里(0.3 公里),距离地球8000万公里,它的公转轨道与地球相同,并已陪伴地球至少几千年的时光。

确认 2020 XL 5存在的研究人员团队表示,小行星 2020 XL 5目前处于稳定的轨道,位于太阳-地球拉格朗日点 4。它绕太阳运行的距离与地球相同,在我们绕太阳 365 天的轨道上领先地球。

同时团队的研究表明,2020 XL 5只会在这个稳定的轨道上运行数千年。L4在引力上是相对稳定的,但不是无限稳定的。这是因为,扰动——来自地球和太阳以外的物体的轻微引力——最终会将这颗小行星抛出 L4,不过这将在大约 4000 年后发生。而从 L4 和地球引力的束缚中解脱出来后,它会继续前进,在我们太阳系的空间中游荡……就像游荡在我们太阳系中的数百万其他大大小小的天体一样。

前往特洛伊地球小行星可能比到达月球更容易!

虽然迄今为止只发现了两颗,但可能有许多特洛伊地球小行星,它们可以提供对早期太阳系的关键线索。根据行星形成演化模型,特洛伊小行星很可能是太阳系形成巨行星(木星、土星、天王星和海王星)的原始物质残余物。由于它们独特的轨道,作为40 亿多年前太阳系诞生的时间胶囊,这些天体藏有能破解太阳系早期历史的重要线索,甚至可能告诉我们地球上有机材料及生命的起源。

研究人员还指出,由于特洛伊地球小行星与我们地球的轨道相近,尽管比起到月球远得多,但使用火箭到达这些小行星仅需要很小的速度变化,这意味着它们可以成为研究中心以及探索太阳系遥远地区的基地。

数据表明,木星在我们的太阳系中拥有最多的特洛伊小行星,超过 7000 个被编目。但是如果天文学家能找到它们,我们可能会知道木星是超过 100 万个直径超过 1/2 英里(一公里)的特洛伊木马的家园。另外,海王星有 28 个已识别的特洛伊小行星,天王星有2个,金星1个,火星有9个已知的特洛伊小行星。

事实上,NASA在去年10月发射露西(Lucy Mission)太空探测器探查木星的八颗特洛伊小行星,整个任务预计耗费 12 年。而且露西号任务完成后,探测器将继续停留在地球和木星之间的稳定轨道上,10 万年内都不会与任何天体发生碰撞。

该研究的作者之一塞萨尔·布里塞诺在一份声明中 说:“如果我们能够发现更多的地球特洛伊小行星,并且如果其中一些能够拥有更低倾角的轨道,登陆它们可能会比我们的月球更容易、便宜。因此它们可能成为对太阳系进行高级探索的理想基地,或者它们甚至可能成为资源的来源。” 在此之前,我们可能必须发现更多的特洛伊地球小行星,以便更好地了解与太阳共享地球轨道轨迹的古老太空岩石。

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